Qu’est-ce que le thé oolong ?

Le thé Oolong (ou Wulong) est un thé chinois qui se caractérise par une oxydation incomplète. Appelé « thé dragon-corbeau » dans la littérature chinoise, il s’agit d’un thé à mi-chemin entre le thé vert (non-oxydé) et le thé noir (entièrement oxydé).

Le thé oolong, tout comme de nombreux autres thés, possède des bienfaits thérapeutiques certains, dont notamment des effets relaxants reconnus. Dans cet article, nous allons vous expliquer ce qu’est le thé oolong et pourquoi il faut absolument en boire.

 

ORIGINES DU THÉ OOLONG 

Le thé oolong a vraisemblablement été fabriqué pour la première fois il y a 5000 ans, dans la province du Fujian, en Chine antique. Il est considéré comme un thé chinois, mais il est aujourd’hui cultivé dans d’autres pays en plus de la Chine, à savoir Taïwan, Ceylan ou l’île de Java.

Ce thé semi-oxydé est cependant cultivé en faibles quantités, et la grande majorité des variétés de thé oolong sont de très haute qualité.

Le thé oolong porte de nombreux noms : les plus connus sont wu long ou wulong, qui sont en fait une autre façon d’écrire oolong. En réalité, ce thé est appelé wūlóng chá en pinyin (alphabet phonétique du mandarin), ce qui signifie “thé dragon-corbeau” ou “thé dragon noir”.

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Il existe encore une autre façon d’appeler le thé oolong, en référence à la couleur de ses feuilles une fois infusées : il est alors appelé thé bleu ou thé bleu-vert.

Le thé oolong est né dans la province du Fujian et y est toujours fabriqué. Les thés provenant de cette province bénéficient d’ailleurs d’une certaine renommée en matière de thés oolong. Cependant, les meilleurs thés oolongs sont produits sur l’île de Taïwan. En effet, les Taïwanais sont très friands de ce type de thé et 90% de la production de thé de l’île concerne cette variété de thé.

 

LA CUEILLETTE DU THÉ OOLONG

La cueillette du thé oolong varie en fonction de l’oxydation recherchée. En effet, les producteurs de thé oolong peu oxydés vont se concentrer sur la cueillette de la jeune pousse au bout des branches, appelée bourgeon terminal, ainsi que sur la cueillette des premières feuilles suivant le bourgeon terminal.

Un producteur de thés oolongs plus oxydés ira chercher des feuilles plus grandes et plus matures, donc plus éloignées de l’extrémité de la branche.

En général, les feuilles cueillies près du bourgeon terminal présentent une meilleure qualité d’infusion que les feuilles situées plus bas sur le théier. En effet, cela s’explique par la haute concentration en sève à l’extrémité des branches, apportant une saveur et des propriétés plus marquées.

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LES DIFFÉRENTS TYPES DE THÉ OOLONG

Il existe trois grandes familles de thé oolong, variant selon le degré d’oxydation. Ainsi, vous pourrez apprécier du thé oolong peu oxydé (10% d’oxydation ou moins), moyennement oxydé (entre 10 et 40% d’oxydation) ou très oxydé (jusqu’à 70% d’oxydation).

Comme nous l’avons vu précédemment, la cueillette est différente, mais ce sont de nombreuses autres étapes qui diffèrent pour donner trois variétés de thé oolong radicalement différentes.

 

Le thé oolong peu oxydé

Il s’agit du type de thé majoritairement fabriqué en Chine, d’ailleurs il est réalisé selon la “méthode chinoise” (récoltes au printemps et en automne dans la province du Fujian par exemple). Comme tous les thés peu oxydés, l’amertume ne se fera que légèrement ressentir, et cela fera ressortir les saveurs végétales.

Cependant, le thé oolong peu oxydé fait apparaître une myriade de saveurs, notamment florales (fleurs blanches, muguet, mimosa…) mais sans astringence. 

Un thé peu oxydé aura été mis en dessiccation très tôt. Il s’agit d’un chauffage à haute température pour détruire l’enzyme responsable de l’oxydation.

 

Le thé moyennement oxydé

Ce type de thé conviendra aux personnes voulant un thé un peu plus fort que le thé peu oxydé, tout en gardant les bienfaits thérapeutiques que peuvent apporter le thé (et dont nous parlerons après). En effet, l’oxydation rend le thé un peu plus amer, cependant les vertus en seront diminuées.

Parmi les thés moyennement oxydés, nous pouvons citer ceux provenant des récoltes du printemps ou d’hiver à Taïwan. On retrouvera notamment une saveur fruitée accompagnant les notes florales.

 

Le thé fortement oxydé

Les thés oolongs fortement oxydés sont spécifiques de Taïwan, tout comme ceux peu oxydés sont spécifiques de Taïwan. Se rapprochant du thé noir, il aura des saveurs boisées et fruitées, sans astringence. Il existe des thés oolongs plutôt connus dans cette catégorie, comme l’Oriental Beauty ou le Ruby oolong, l’un produit à Taïwan, l’autre en Thaïlande, en conservant cependant le savoir-faire taïwanais.

Il existe aussi les thés oolongs que l’on a plus ou moins volontairement laissé maturer pendant plusieurs années (20 à 25 ans !). En règle générale, les thés taïwanais invendus sont cuits pour être préservés (à cause de l’humidité ambiante de l’île). Alors, après maturation, ces thés prennent une saveur minérale, à l’image du thé Pu-Erh vieilli.

 

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POURQUOI BOIRE DU THÉ OOLONG ?

Le thé oolong a une forte teneur en théanine. Or cet acide aminé (aussi présent dans le thé vert) est connu pour avoir des effets relaxants et anxiolytiques. Ainsi, consommer du thé oolong réduira votre stress et vous permettra de mieux dormir.

De plus, les polyphénols antioxydants que vous pourrez retrouver dans le thé oolong joueraient un rôle dans la prévention du cancer, du diabète et des maladies cardiovasculaires et neurologiques. Cependant leur efficacité dans tous ces domaines est encore incertaines.

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